《明報》名人教英文

大名鼎鼎

隨着科技發展,人們可以觀察和掌控的領域不斷擴大,需要的量度單位也就要向極小和極大兩個方面發展。上星期本欄介紹了表示微小的量度單位前綴:在百分之一(centi-) 和千分之一(milli-)之後,還有表示百萬分之一的micro-,以及十億分之一的nano-。今天談談micro- 和nano- 的「相反」,即表示一百萬倍(10 的6次方)的mega- 和十億倍(10 的9 次方)的giga-。

前綴mega- 來自希臘文megas,即巨大、強大的意思。例如擴音器叫megaphone,大城市叫megacity 或megapolis(亦作megalopolis),古建築物用的巨石叫megalith,(維生素等的)大劑量叫megadose,巨型商店( 如Wal-Mart) 叫megastore, 巨型噴射客機( 如Airbus A380, 比jumbo jet Boeing 747 還要大) 叫megajet,巨型油輪叫megatanker。自大狂的人,叫做megalomaniac。

正如本來解作「微小」的micro- 一樣,mega- 放在量度單位前面, 便帶有準確的數值, 指一百萬。例如megawatt 是一百萬瓦,即兆瓦( 「兆」傳統應解作一萬億,即10 的12 次方,但科技單位名稱裏的「兆」卻是一百萬) , megavolt ( 兆伏) , megahertz ( 兆赫) ,megacycle(兆周),megaton 或megatonne(兆噸)。

電腦科技以二進法為基礎,量度單位的倍數是2(不是10)的多次方;一個megabyte 其實等於1,048,576(2 的20 次方)bytes(位元組),這數目事實上也十分接近一百萬。同樣,量度屏幕解像度的megapixel,稱做「百萬像素」,其實是1,048,576 像素。電腦運算速度的量度單位flop,代表floating-point operations(per second),每秒鐘完成的「浮點運算」;megaflop 就是一百萬flop。但flop 本身又是一個常用口頭語,即「搞砸了」;如果一項行動在事前隆而重之的吹噓一番,卻徹底失敗了,可以說The operation was a megaflop!

比mega- 更大的是giga-,來自希臘文gigas,與giant(巨人)和gigantic(巨大的)等字同源。前綴giga-遠不如mega- 那般常用:它不會用來表示籠統的巨大或龐大,只用於量度單位,而且主要是電腦科技裏的單位,如一千megabyte 叫做gigabyte,標為GB,可叫作「千兆位元組」、「吉位元組」或「吉咖位元組」,一般簡稱為「戟」。

20110222

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